Elektrorebellen Nikola Tesla

Nikola Tesla i sin lab i Colorado Springs
Share on facebook
Share on linkedin
Share on twitter

Mannen som oppfant det 20. århundre. Den moderne elektrisitets skytsengel. Vestens trollmann. Dette er bare av noen av kallenavnene som har blitt gitt Nikola Tesla, den eksentriske og myteomspunne oppfinneren som blir født under en elektrisk storm en julinatt i 1856 i landsbyen Smiljan, som ligger i dagens Kroatia. Vi hedrer ham med et eget møterom i Rebel.

I Rebel skal morgendagens teknohoder pushes fram. Her skal løsningene som landet og verden trenger skapes av de som i oppveksten ofte blir sett på som outcasts og nerder, men som i virkeligheten er rebeller i Teslas ånd. Her skal også historiens fremste rebeller hedres. De som turte å gå sine egne veier og satse på idéer som få andre trodde på. Derfor hedrer vi programmerings-heltinnen Grevinne Ada av Lovelace. Derfor hedrer vi WiFi-oppfinner Hedy Lamarr. Derfor hedrer vi elektrorebellen Nikola Tesla.

Hadde fotografisk minne

Det var ingen selvfølge at unge Nikola Tesla skulle vise seg å bli en av historiens mest banebrytende oppfinnere. Faren var en serbisk-ortodoks prest med store forhåpninger om at sønnen fromt skulle følge i sine fotspor og ta teologisk utdannelse. Men en fysikklærer får større innflytelse på unge Nikolas veivalg. Han viser Nikola elektriske fenomener som han fascinert bare må lære mer om. For Nikola er fenomenene ren magi! Nikola er i tillegg en wonderkid med fotografisk minne, noe som får hans lærere til å tro at han farer med juks. Selv tilskriver han denne evnen til gener fra hans mor, som kunne resitere episke dikt for ham som barn. 

Som 17-åring får Nikola kolera, og er døden nær flere ganger. Hans far kommer under denne perioden med et løfte om at sønnen skal få begynne på ingeniørskole så lenge han overlever sykdommen.

Det gjør han, og i 1875 begynner han på det tekniske universitetet i Graz i Østerrike. Allerede første året utmerker han seg som en svært begavet student med toppkarakterer. Det andre året kommer han i konflikt med professorer ved universitetet da han begynner å sette spørsmålstegn ved etablerte sannheter innen ingeniørfaget. Den annerledestenkende rebellen mister stipendet sitt og dropper ut året etterpå.

Statue av Nikola Tesla foran hans barndomshjem i Smiljan, Kroatia.
Foto: Zátonyi Sándor / Wikimedia Commons

En omflakkende tilværelse i Europa

En 23 år gammel Nikola Tesla, fotografert i 1879.

De neste årene lever Tesla en retningsløs tilværelse rundt om i Europa. I Maribor jobber han som teknisk tegner og dyrker sin lidenskap for gambling gjennom å spille kort på gata. I Praha henger han på biblioteket samtidig som han tar noen kurs i filosofi, uten at det fører til noen studiepoeng. 

I 1881 skjer det noe som skal få stor betydning for livet hans fremover. Han flytter til Budapest. Der får han jobb i selskapet til Tivadar Puskás, telefon-pioneren som oppfant sentralbordet. Puskás har et stort nettverk som inkluderer Nikola Teslas fremtidige nemesis, oppfinner-legenden Thomas Alva Edison. I 1882 anbefaler Puskás det uslipte talentet til en jobb i Continental Edison Company i Paris. 

I Paris imponerer problemløseren Tesla sine overordnede med sin evne til å tenke utenfor boksen og fremragende egenskaper innen elektroingeniør-faget. Han bygger og forbedrer dynamoer, og får ansvar for å installere lyssystemer rundt om i lysenes by. Sjefen hans var Charles Batchelor, som er en av Thomas Edisons nærmeste samarbeidspartnere. Da han i 1884 blir kalt tilbake til USA spør han Nikola Tesla om å bli med. Tesla lar seg lokke av muligheten og er klar for å legge Amerika for sine føtter. 

Tesla og Edison

Oppfinner Thomas Alva Edison var Nikola Teslas erkefiende.

Luke Skywalker vs Darth Vader. Da Vinci vs Michelangelo. Richard Dawkins vs Gud. Historien er full av rivalerier. En av de største var The War of the Currents mellom to av historiens største oppfinnere, Thomas Edison og Nikola Tesla. Men forholdet mellom de to starter med gjensidig beundring.

I 1884 kommer Nikola Tesla til New York og starter i jobben for Edison Machine Works på Manhattan. Han kommer raskt i personlig kontakt med Thomas Edison. På tross av store personlighetsforskjeller, lar Edison seg imponere av Tesla og gir ham i oppgave å installere et nytt gatelyssystem basert på lysbue-lamper. Tesla avanserer raskt i gradene og får i oppgave å redesigne firmaets generator. Han blir lovet en klekkelig lønnsforhøyelse av Thomas Edison, noe han ikke får ved endt oppdrag. En skuffet Nikola sier dermed opp stillingen sin, og tar en vanlig jobb som grøftegraver samtidig som han jobber intenst med å utvikle et nytt system som skal konkurrere mot Thomas Edisons likestrøm. Dette er starten på oppfinner-historiens mest legendariske rivaleri. Forretningsmannen Thomas Edison mot den rebelske idealisten Nikola Tesla. 

En pionér innen vekselstrøm

Nikola Tesla ca 1890.

Mens han jobber som vanlig arbeider i New York, går Nikola Tesla inn i en meget produktiv periode. I 1887 konstruerer han den aller første børsteløse induksjonsmotoren for vekselstrøm, som han tar patent på året etterpå. Oppfinnelsen selger han for 60.000 dollar og løfter om royalties til en annen av Thomas Edisons erkefiender, entreprenøren George Westinghouse i Westinghouse Electric & Manufacturing Company.

Nikola Tesla er overbevist om at det finnes en bedre måte å overføre strøm på enn likestrøm. Likestrømmens store svakhet er at distansen fra kraftverk til mottaker ikke kan være mer enn et par kilometer. Med vekselstrøm mener Tesla at man kan forsyne store byer med strøm, over lengre avstander. Edison er klar over dette, men har samtidig sterke økonomiske interesser med sine patenter basert på likestrøm.

The War of the Currents

Dermed starter det som blir kjent som The War of the Currents. Det store slaget står i 1893 med hvem som skal få kontrakten til å belyse verdensutstillingen i Chicago med 100.000 glødelamper. Tesla og Westinghouse vinner anbudet med et prisforslag som ligger på under halvparten av Thomas Edisons. 

Nikola Teslas utstilling på verdensutstillingen i Chicago i 1893.

Edison blir bitter over nederlaget, men nekter å gi seg. På tross av vekselstrømmens åpenbare fordeler lanserer en presset Edison en svertekampanje for å bevise at hans system er best. Det kulminerer med at han noen år etter verdensutstillingen iscenesetter et makabert eksperiment der sirkuselefanten Topsy blir avlivet med elektrisk støt med vekselstrøm, i et desperat forsøk på å bevise at Teslas suverene teknologi er farlig. 

Utover 1900-tallet velger de aller fleste byer å bygge sine strømnett på vekselstrøm, og det blir allment ansett som standarden. På tross av dette lever likestrøm videre i begrenset omfang. Helsinki har et distribusjonssystem for likestrøm til ut på 1940-tallet. I dag brukes teknologien når distansene er korte, og særlig når batterier brukes som energilagring. Det er derfor smått ironisk at en Tesla Supercharger konverterer vekselstrøm fra uttak til likestrøm for lagring i bilbatteri. 

The Mad Scientist

I løpet av sitt liv fikk Nikola Tesla innvilget over 700 patenter. Han var en pioner innen trådløs overføring av energi, og forsto tidlig at elektrisk energi kan overføres gjennom tomt rom ved hjelp av induksjon. Denne teknologien brukes i dag i for eksempel trådløs opplading av mobiltelefoner. Han konstruerte også de aller første trådløse glødelampene allerede tidlig på 1890-tallet. 

På slutten av 1890-tallet er Tesla bosatt i Colorado Springs, der han har et eget laboratorium hvor han utfører eksperimentene som nærmest har gjort han til en definisjon på the mad scientist. Eksperimentene blir mer og mer voldsomme, og han lager blant annet kunstig lyn og torden med svære lysbuer som var over 30 meter lange, og smell som kan høres på over 20 kilometers avstand.

Det berømte multieksponerings-fotografiet av Nikola Tesla i sin lab i Colorado Springs.

Dør blakk

De siste årene av sitt liv begynner Tesla å slite med tvangslidelser. Han blir besatt av tallet 3, og går ofte tre ganger rundt en bygning før han går inn i den. I tillegg flytter han fra hotell til hotell på grunn av ubetalte regninger. Han trekker seg mer og mer tilbake mot slutten av livet, og dagene hans består i stor grad av en daglig tur til parken for å mate duer. Den 7. januar 1943 dør en blakk Nikola Tesla i sitt rom på Hotel New Yorker, som Westinghouse Electric Corporation betaler for. Han blir 86 år gammel. Ironisk nok er er hotellet et bygg som enda går på likestrøm da han dør. Hotel New Yorker konverteres til vekselstrøm først på 1960-tallet.

Hedres med møterom i Rebel

Teslas største bragd var hans patenter for forbedring av vekselstrøm-teknologi. En oppfinnelse som store deler av vårt moderne samfunn er bygd på, og som vi i dag tar for gitt. Så neste gang du slår skrur på en lyspære eller setter på vaskemaskinen, kan du sende en stor takk til elektrorebellen Nikola Tesla. Selv hyller vi ham med å vie et eget møterom i Rebel til hans ære.

Følg utviklingen

Er du en Rebel? Last ned prospektet og hold deg oppdatert på  utviklingen i Universitetsgata 2.

Rebel-heltene javaBin

Når norske IT-helter skal hedres med et møterom i Rebel ville det vært kriminelt å overse javaBin. Norges desidert største og mest rebelske community-gruppe, som drives av rundt 50 frivillige ildsjeler over hele landet og har nesten 3000 medlemmer.

Les mer >